'Eén van de niet te betwisten hoogtepunten in de wereldliteratuur!' - Christophe Vekeman over John Cheever

Fictie Klara

John Cheever wordt tot de allergrootsten van de Amerikaanse literatuur gerekend, en daar is Christophe Vekeman het volmondig mee eens. In Pompidou zwaait hij de lof over 'Visoen van de wereld en andere verhalen', een nieuwe bloemlezing uit het oeuvre van 'de Tsjechov van de suburbs'.

'De Tsjechov van de suburbs'

De literatuur is uiteraard een grote krabbenmand, zoveel mag bekend zijn, maar af en toe gebeurt het toch ook wel dat een schrijver een collega in de hoogte steekt en wil fêteren, zeker als die collega tot een ander werelddeel behoort en bovendien al jaren dood is.

Heden is het de Britse schrijver Julian Barnes die op de proppen komt met een door hem ingeleide en samengestelde selectie verhalen van de hand van wie wel de ‘Tsjechov van de suburbs’ werd genoemd: John Cheever, geboren in 1912 en gestorven aan kanker in 1982 na een leven boordevol drank, getormenteerde toestanden op het seksuele vlak, en niet te vergeten literaire successen.

Met romans als The Wapshot Chronicle en Bullet Park wist hij de bewondering van de kritiek en het publiek te verwerven, maar het waren vooral zijn korte verhalen die klassiek geworden zijn. In 1979 won hij met The Stories of John Cheever de Pulitzer Price for Fiction, en zijn verhaal ‘The Swimmer’ wordt door nogal wat mensen beschouwd als een van de meest geslaagde uit de gehele Amerikaanse literatuur.

Waarom dat zo is, wel, dat kan dankzij Julian Barnes en de vertaling van zijn boek bij Atlas Contact iedere Nederlandstalige lezer vandaag weer voor zichzelf ontdekken. Het verhaal over een als ‘nog altijd slank’ omschreven en dus niet meer zo heel jeugdige man die op een zomernamiddag beslist om van de miljoenste cocktailparty waarop hij zich bevindt niet naar huis te gaan of te rijden maar wel te zwémmen, daarbij gebruikmakend van de keten van privézwembaden die nu eenmaal in elke achtertuin daar in de buurt gelegen zijn, wordt vaak geprezen om de subtiele vermenging van realisme en surrealisme, maar vindt zijn kwaliteit natuurlijk ook in typische Cheeverzinnen als ‘Hij trok de trui uit die om zijn schouders hing en dook in het bad. Hij koesterde een onverklaarbare minachting voor mannen die zich niet halsoverkop in zwembaden gooiden.’

En zo zijn we meteen beland in de buurt van de grote thema’s van Cheever, die hij deels deelt met John Updike en zeker eveneens met Richard Yates: hoe kan een man zich man voelen wanneer al zijn dagen op kantoor telkens weer rotdagen zijn, wat betekent viriliteit in een wereld waarin alle mannen, ongeacht hun leeftijd, in een midlifecrisis verkeren? Hoe is het om vrouw te zijn als ieder feest en elk aperitiefje is bedoeld om heel kortstondig te ontsnappen aan het slavenbestaan van de huissloof die geleefd wordt door haar kinderen en daarbij ook nog eens haar eigenwaarde en aantrekkingskracht moet zien te bewaren? En wat betekent liefde in een leven dat als een gevangenis ervaren wordt, en waarin de man de overspelige, kennelijk voor hem volkomen onbegrijpelijke verliefdheid van een andere man op zijn eigenste echtgenote alleen maar kan zien ‘als een komische vergissing’?

Lees verder op Klara.be.

Deel dit artikel

Nog meer boekennieuws op

Kom erbij en lees mee.

Begint het te kriebelen?

Goesting om jouw boekenkast aan te leggen?
Laat het leesplezier beginnen!

Log in met je VRT profiel

Meer leesplezier?

Blijf je graag op de hoogte van alle nieuwtjes?
We sturen je elke week een verse update!

Schrijf je in op de nieuwsbrief