Kiriko Sano

Catherine Vuylsteke over de internationale bestseller 'Hoe mooi wij waren ' van Imbolo Mbue

Fictie Klara

De naar de VS verhuisde Kameroenese schrijfster Imbolo Mbue onderzoekt in haar nieuwe roman de exploitatie van West-Afrika door Westerse multinationals en corrupte regeringen. 'Hoe mooi wij waren' verscheen bij De Bezige Bij. Catherine Vuylsteke las het en vindt het best wel een knap boek. Dit vertelt ze in Pompidou.

Verhaal van 16 jaar geleden

'Hoe mooi we waren' is het tweede boek van Mbue maar Catherine legt uit dat dit eigenlijk haar eerste is omdat Mbue, net 40 geworden, er 16 jaar geleden al aan begonnen is. Ze heeft het toen niet afgemaakt. Ze heeft eerst een ander boek geschreven over emigreren naar de VS met de titel 'Zie de dromers'. Haar debuut was ontzettend succesvol en het is surfend op dit succes dat ze nu in maart 'Hoe mooi we waren' heeft uitgegeven. Deze laatste was een moeilijker boek om te schrijven omdat het over haar jeugd gaat.

Verwoestende olie-industrie

Mbue groeide op in verschillende Kameroenese dorpen en in één daarvan had je een olieraffinaderij. Ze is geboren in 1981 en in de jaren 90 had je de kwestie van de Nigerdelta, waar het Brits-Nederlandse Shell voor een fenomenale vervuiling heeft gezorgd. De multinational heeft er heel veel geld verdiend en 'kwam ermee weg'. Het heeft geduurd tot januari 2021 vooraleer er een eerste uitspraak is gekomen in het proces, de eerste in een hele reeks.

'Toen Mbue kind was had je de aanslepende affaire van het Ogoni-volk, een kleine etnische minderheid in de Nigerdelta. Dat zag zich geconfronteerd met hun thuisland dat compleet was verontreinigd door zure regen, olielekken, mensen die ziek werden en stierven. De Ogoni hadden niet eens stromend water of electriciteit. Ze hadden een heel competente leider Ken Saro-Wiwa. Hij was erin geslaagd om, als vertegenwoordiger van 'maar' een half miljoen mensen, die zaak internationaal op de agenda te plaatsen', vertelt Catherine. Hij werd samen met anderen opgepakt en nog tijdens de pleidooien opgehangen. Dit was in 1995 en dit heeft heel veel impact gehad op Mbue.

Meer dan een 'David tegen Goliath-verhaal'

'Het thema van klein machteloos dorp dat het opneemt tegen en grote internationale oliegigant, David versus Goliath, en de verschillende stadia die je ook zag tijdens dat proces van de Ogoni, zitten ook in het boek. Voorbeelden hiervan zijn: er komt een klein beetje tegemoetkoming, sommige kinderen mogen in het buitenland studeren, er komen journalisten die het verhaal optekenen, er is de hoop en het verlangen dat die verhalen iets zullen opleveren, er komt een ngo die hun belangen zal verdedigen. Er zijn heel veel parallellen tot en met de verhanging van Ken Saro-Wiwa.'

'Je zou kunnen zeggen: dat verhaal kennen we en is al geschreven, waarom zou dit nog een heel interessant boek zijn?' gaat Catherine verder. 'Het punt is dat Mbue aan de ene kant nog een aantal andere thema's in dat universum, het fictieve dorp Kosawa, zoals de genderkwesties en de seksualiteit van vrouwen aankaart. Het gaat niet alleen over olievervuiling. Maar wat er zo knap aan is, is dat Mbue dat tragische verhaal met een enorme zwierigheid en lichtheid, een vreemd woord voor zo'n situatie, en met veel humor vertelt.

Herbeluister hieronder de recensie van Catherine Vuylsteke in Pompidou.

Deel dit artikel

Nog meer boekennieuws op

Kom erbij en lees mee.

Begint het te kriebelen?

Goesting om jouw boekenkast aan te leggen?
Laat het leesplezier beginnen!

Log in met je VRT profiel

Meer leesplezier?

Blijf je graag op de hoogte van alle nieuwtjes?
We sturen je elke week een verse update!

Schrijf je in op de nieuwsbrief